El cáncer se caracteriza por una multiplicación y diseminación incontrolada de las propias células del organismo.

Este crecimiento anormal de células da lugar a los tumores. Los tumores pueden ser de dos tipos1 

Tumores benignos

Los tumores benignos crecen lentamente, se parecen a las células normales y no son cancerígenos. Solamente crecen en un lugar del cuerpo y no pueden invadir otras partes del organismo. Sin embargo, pueden causar daños si presionan órganos vitales. Entre los ejemplos de tumores benignos cabe destacar los lunares cutáneos, los lipomas o los adenomas hepáticos.

Tumores malignos

Los tumores malignos están compuestos por células embrionarias poco diferenciadas. Crecen de un modo rápido y desorganizado que resulta nocivo para el organismo. Además, pueden invadir los tejidos que los rodean y volverse metastásicos, lo que puede dar lugar al crecimiento de tumores en otros órganos. Existen más de cien tipos diferentes de cáncer. Los cánceres se pueden agrupar según el tipo de célula en el que se originan:

  • Carcinoma: empieza en la piel o en los tejidos que recubren los órganos internos.
  • Sarcoma: empieza en los huesos, el cartílago, la grasa, el músculo o los vasos sanguíneos.
  • Leucemia: empieza en los tejidos que forman las células sanguíneas como la médula ósea y provoca el crecimiento anormal de leucocitos que pasan a la sangre.
  • Linfoma y mieloma: empieza en las células del sistema inmunitario.
  • Sistema nervioso central: empieza en el cerebro y la médula espinal.

Los términos «cáncer», «neoplasia maligna» y «tumor maligno» son sinónimos.

El cáncer es la segunda causa de muerte en los países desarrollados, tras las enfermedades cardiovasculares..

Estadios del cáncer2

Se puede describir el estadio o alcance del cáncer de un paciente en función de:

  • La ubicación del tumor primario (dónde se ha iniciado).
  • El tamaño del tumor.
  • Si ha invadido los tejidos y estructuras locales.
  • Si se ha extendido a los ganglios linfáticos regionales.
  • Si se ha extendido a otras zonas del cuerpo (metástasis).

Conocer el estadio del cáncer es importante para diseñar el tratamiento más adecuado en cada caso y estimar el pronóstico del paciente. Hay dos tipos principales de sistemas para describir el estadio del cáncer: el sistema TNM2 y el sistema de cuatro fases3.

Sistema TNM2

Este sistema describe el tamaño del tumor primario, si el cáncer ha invadido los ganglios linfáticos y si se ha extendido a una parte distinta del cuerpo.

T

Se refiere al tamaño del cáncer y a la distancia a la que se ha extendido; puede ser 1, 2, 3 o 4, donde 1 significa pequeño y 4 grande.

N

Se refiere a si el cáncer ha invadido los ganglios linfáticos; puede estar entre el 0 (cuando no hay ganglios linfáticos con células cancerosas) y el 3 (cuando hay muchos ganglios linfáticos que contienen células cancerosas).

M

Se refiere a si el cáncer se ha extendido a otra parte del cuerpo: puede ser 0 (el cáncer no se ha extendido a otras zonas) o 1 (sí que lo ha hecho).

Sistema de cuatro fases:

Este sistema divide los cánceres en fases y les asigna un número del 1 al 43.

Fase 1

El cáncer es relativamente pequeño y está confinado en el órgano en el que se ha originado.

Fase 2

El cáncer no afecta los tejidos próximos, pero el tumor es más grande que en la fase 1; a veces significa que las células cancerosas han invadido los ganglios linfáticos cercanos al tumor. Esto dependerá del tipo concreto de cáncer.

Fase 3

El cáncer es más grande, puede haber empezado a afectar a los tejidos de alrededor y hay células cancerosas en los ganglios linfáticos de la zona.

Fase 4

El cáncer se ha extendido y afecta también a otro órgano del cuerpo; también se denomina cáncer secundario o metastásico.

 

Referencias bibliográficas
  1. Tipos de cáncer: http://canalsalut.gencat.cat/ca/salut-a-z/c/cancer

  2. Sistema TNM de estadificación: https://www.cancer.gov/espanol/cancer/diagnostico-estadificacion/estadificacion

  3. Sistema de cuatro fases: https://www.cancer.gov/espanol/cancer/diagnostico-estadificacion/pronostico/hoja-informativa-grado-tumor